Dolby Atmos: Qué es y cómo funciona esta nueva experiencia envolvente

Dolby Atmos fue lanzada en 2012 y anunciada como un nuevo y revolucionario concepto de sonido envolvente. Desde entonces han ido en aumento las salas de cine que han adaptado sus instalaciones para recibir este sistema, y desde 2014 a esta parte han aparecido productos, como algunas de las mejores barras de sonido, compatibles con él.

Si has tenido ocasión de ir a un cine con Dolby Atmos habrás podido experimentar el impacto de este sistema. Realmente es un sonido impresionante, que acrecienta la sensación de inmersión en la película. El sonido es vibrante, profundo y vivo, en el sentido que se siente muy real. La sensación de continuidad es también mucho mayor. El rango dinámico de los equipos con Dolby Atmos es también prodigioso, yendo de escenas en las que se puede escuchar el sonido ínfimo de un alfiler cayendo al suelo al sonido retumbante y ensordecedor de una explosión.

¿Cómo se logra esto? Es lo que voy a tratar de explicarte a continuación.

Sonido 3D con objetos, la clave del sistema Dolby Atmos

En los sistemas tradicionales de 5.1 o 7.1 con los formatos Dolby y DTS, lo que se hace es posicionar altavoces frontales, traseros y hasta laterales si se trata de un 7.1, de manera que queden cubiertos el máximo de huecos posibles de emisión de sonido en un entorno de 360º alrededor del espectador. De esta manera se consigue un efecto envolvente muy conseguido y espectacular. No en vano, ha sido el sistema empleado hasta ahora y que aún hoy sigue siendo mayoritario. No obstante, plantea algunos problemas.

El primero es el de la continuidad del sonido. Esto lo podemos ver claramente con el sonido de un helicóptero que va de un lado a otro de la escena. En el caso de un 5.1 o 7.1, el sonido se traslada de los altavoces frontales a los traseros, o de los altavoces frontales a los laterales, y de ahí a los traseros. En cualquier caso, siempre hay un hueco vacío entre ellos. El cerebro ha de hacer un esfuerzo por cohesionar ese desplazamiento sonoro y hacerlo creíble en el sentido del espacio que tenemos creado.

Lo que propone Dolby Atmos es un concepto nuevo, que no trabaja con canales sino con objetos. La idea es que en vez de enviar un canal determinado a un altavoz específico, se pueda crear un campo de sonido virtual 3D que abarque toda la sala, y a partir de ahí trabajar con objetos. Un objeto es, básicamente, cualquier fuente de sonido presente en la escena.

Por ejemplo, en esta escena de Birdman, un objeto sería la voz de Michael Keaton, otro la voz de Lindsay Duncan, otro el sonido de las manos de Keaton tocando las hojas de papel que lleva en la mano, otro el sonido ambiente del bar, otro los aplausos que se oyen en un determinado momento, y así con todos los sonidos que se oyen en esta escena.

Para que esto funcione, Dolby Atmos requiere un campo tridimensional donde los objetos puedan moverse libremente y al momento, de manera que si un objeto se encuentra en el lado derecho de la escena, pueda moverse el lado izquierdo instantáneamente si la escena cambia. Para esto es imprescindible colocar altavoces en el techo, y no pocos sino muchos, de manera que el campo tridimensional de sonido sea completo y no quede ningún punto vacío en la sala.

De hecho, es también revolucionaria la manera en como los ingenieros y editores de sonido de las películas trabajan con Dolby Atmos: ellos trabajan con un campo virtual de 360º, y en él van emplazando y moviendo a su antojo los objetos de la escena que están editando. Es un concepto revolucionario, porque les permite integrar los sonidos y la banda sonora de manera mucho libre, no limitándose a codificarlo en un canal concreto sino en un espacio físico, espacio que luego se adaptará a las características de cada sala.

Gracias a la generación de este campo tridimensional de sonido, percibimos que los sonidos son emitidos desde puntos muy variados de la sala, y no solo desde un altavoz concreto. Además, la dimensión cenital que ofrece Dolby Atmos permite dar continuidad a los elementos aéreos, que hasta ahora habían quedado descuidados con los sistemas tradicionales, de tal forma que ahora los aviones o helicópteros “sobrevuelan” realmente nuestras cabezas, y en las escenas con lluvia se percibe una envoltura total y auténtica de la lluvia.

Lo genial de Dolby Atmos es que es independiente de la instalación, de manera que el sonido de la película se entrega en un formato codificado y las salas de cine pueden reproducirlo de manera muy similar independientemente de si son más grandes, de su distribución o de si cuentan con más o menos altavoces. Y esto es lo que permite que el sonido Dolby Atmos en un hogar mínimamente preparado para ello ofrezca un sonido igualmente espectacular.

En este otro vídeo tienes una explicación más detallada de cómo funciona Dolby Atmos:

Dolby Atmos en casa: requisitos mínimos

Dolby Atmos tiene también el beneficio de funcionar independientemente de la instalación en la que se reproduce, aunque para ello ha de cumplir unos requisitos mínimos. Estos requisitos son, obviamente, un reproductor que admita y sea compatible con Dolby Atmos, y después la instalación de altavoces frontales, traseros y un mínimo de dos altavoces en el techo.

Como no todos podemos instalar altavoces en el techo de nuestro salón, una alternativa que emplean muchos sistemas con Dolby Atmos es la de utilizar altavoces que proyectan el sonido hacia el techo, aprovechando las reflexiones murales para hacer llegar el sonido cenital hacia nosotros. Esta es la solución por la que optan muchas barras de sonido con Dolby Atmos, ya sea proyectando el sonido desde los altavoces traseros o bien desde un par de haces colocados en la barra, como ocurre con la Sony HT-ST5000.

Dolby Atmos en la Sony HT-ST5000

El sistema tiene en cuenta el posible retardo del sonido proyectado hacia el techo, y esto aplica también para las salas de cine y cualquier escenario en el que se reproduzca Dolby Atmos. El sistema es capaz de renderizar el sonido teniendo en cuenta el número de altavoces y adaptándolo a las características físicas de la sala.

Otra ventaja de Dolby Atmos es que es retrocompatible; significa esto que si tu sistema no es compatible con Dolby Atmos, recibirás el sonido en el formato inmediatamente anterior, el Dolby True HD, y si no en Dolby Digital 5.1, y si no en Dolby Digital estéreo, según el sistema que tú tengas. Dolby Atmos es tremendamente flexible a la hora de hacer un downmix de su contenido a la cantidad de altavoces que tú tengas, y esto es una enorme ventaja porque aunque no tengas un sistema preparado para Dolby Atmos puedes comprar Blu-Rays con sonido Dolby Atmos, disfrutarlos ahora con lo que tengas y así ya tenerlos para cuando des el salto más adelante.

¿Inconvenientes de Dolby Atmos?

Evidentemente hay algunos. El principal es el que ya puedes intuir: los equipos Dolby Atmos son ahora mismo muy caros. Se trata de una tecnología nueva, que se va implementando poco a poco y que necesita aún algunos años más para penetrar con fuerza en el mercado. Los sistemas Dolby Atmos son de muchísima calidad, incluyen varios altavoces la mayoría de ellos y son productos premium, no orientados a un público precisamente generalista.

El segundo inconveniente es que la configuración recomendada para obtener una experiencia completa con Dolby Atmos es la de 7.1.4, es decir, los 3 altavoces frontales, 2 laterales, 2 traseros y 4 en el techo, más el subwoofer. Y esto ya implica hacer agujeros en el techo, colocar un montón de altavoces en el salón… Se necesita tener espacio, ganas y dinero. Aunque el resultado vale la pena.

¿Significa esto que si no tienes un sistema así no disfrutarás de Dolby Atmos? Para nada, aún en una configuración de 5.1.2 el sonido con Dolby Atmos es espectacular y aún más inmersivo que con los tradicionales 5.1.

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